Il y a 20 ans : Gary Cherone quittait Van Halen!
Rose De Lacfeld
Journaliste

Créé le 05/11/2019
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C'était gravé dans le mur! Après avoir vécu l'émotion de faire partie de Van Halen, un groupe qu'il avait idolâtré, Gary Cherone savait que le voyage touchait à sa fin. En face de lui était assis Alex Van Halen, le batteur du groupe, qui a commencé la conversation en disant : ''Nous sentons que tu es malheureux et un peu frustré... ”

Trois ans plus tôt, tout avait commencé d'une manière étrangement surréaliste. Cherone avait connu le succès en tant que chanteur d'Extreme, le groupe de glam-metal dont la ballade acoustique ''More Than Words'' est devenue un succès international. En 1996, lorsqu'Extreme fait une pause, le chanteur se retrouve à la recherche d'un nouveau projet musical. ''Cet été-là, mon manager Ray Danniels - qui dirigeait aussi Van Halen à l'époque - m'appelle'', se souvient Cherone dans une interview. ''Il dit : ''Que penses-tu d'auditionner pour Van Halen ?''

A ce moment-là, Van Halen avait déjà eut des hauts et les bas de deux chanteurs. David Lee Roth, le frontman d'origine, doté d'un sens aigu du show, lui a valu la réputation d'être l'un des plus grands chanteurs du rock, tout en aidant Van Halen à devenir l'un des plus grands groupes de la planète. Après son départ, Sammy Hagar a dirigé le groupe pendant un mandat de 1986 à 1996, au cours duquel Van Halen a continué à dominer la scène. Le poste était de nouveau vacant, et le manager de Cherone a vu son client comme le prochain en lice.

''J'ai dit : ''Oui, bien sûr. Je vais sortir le week-end, chanter 'Jump', revenir et avoir une bonne histoire à raconter,'' a expliqué Cherone à propos de ses attentes. ''Et c'est vraiment, vraiment à quoi j'ai pensé.''

Peu de temps après, il a pris l'avion pour Los Angeles. Alors que la réalité commençait à s'installer, Cherone a commencé à se sentir nerveux. ''Je suis descendu de l'avion dans l'après-midi et je me souviens que Mike Anthony est sorti, se souvient-il. ''Je l'avais rencontré au fil des ans à quelques concerts d'Extreme. J'ai dit : ''Mike, tu es mon seul allié ici.'' Malgré les craintes initiales qu'il soit considéré comme un étranger, Cherone a été bien accueilli par le groupe. ''Alex et Eddie sont sortis et m'ont serré la main. Je tiens ma valise, mon sac de voyage, et Ed dit : ''Tu es prêt à chanter ? Je réponds : ''Oui. ''Je peux aller aux toilettes d'abord ?'' Puis nous sommes littéralement entrés dans ''5150'', et trois autres chansons du catalogue Hagar et ''Jump'' et ''Panama'' de l'ère Dave.''

L'alchimie de cette première session était évidente, car Cherone a rapidement trouvé un niveau de confort avec le reste de Van Halen. Le groupe a rapidement commencé à travailler sur de nouveaux matériaux. ''Dès le début, nous écrivions des chansons'', note Cherone, ajoutant qu'il a fait de son mieux pour apaiser sa propre excitation. ''Même si Eddie était très enthousiaste et qu'il m'a embrassé et que le groupe m'a embrassé, j'étais sceptique. Je me disais : ''Je vais le prendre au jour le jour, de semaine en semaine, écrivons une autre chanson. Je me souviens d'avoir appelé à la maison et tout le monde m'a dit : '' Tu es dans le groupe, c'est ça ? Et je disais : ''Oui, je suppose.''

Van Halen III, le 11ème album du groupe, sera composé de nouvelles chansons. Le groupe a lancé une tournée mondiale pour coïncider avec sa sortie. Malgré l'engouement pour le nouveau matériel, les fans et l'industrie de la musique, semblaient sceptiques à l'égard du nouveau chanteur.

''On allait dans une ville et à la radio, on se moquait de Gary Cherone, le type de la ballade (''More Than Words''), qu'est-ce qu'il fait dans Van Halen'', note le chanteur lors d'une interview en 2014. ''Mais ces mêmes gens de la radio ont vu l'émission et après ça, on les voyait et ils s'excusaient. Peut-être que ces gars ne savaient pas qui était Extreme.

Van Halen III a été accueilli par un bâillement collectif. Il a culminé à la quatrième place, avec des ventes nettement inférieures à celles des albums précédents (les quatre albums les plus récents avaient tous atteint la première place). ''Without You'' était le seul grand succès radio du LP. Billboard a qualifié l'album de ''terne'', tandis que Entertainment Weekly a dit que les paroles se situaient ''quelque part entre moins que profond et pas tout à fait abyssal''.

La tournée qui s'en est suivie, bien que prometteuse, a également été accueillie par des ventes de billets fébriles, malgré le fait que le groupe a exploré dans son catalogue de chansons. ''C'est drôle, c'était un peu avant YouTube, mais il y avait des rumeurs qui circulaient,'Oh, ils jouent à'Mean Street' pour la première fois en 20 ans', alors ça a marché en ma faveur, se rappelle Cherone.

Pour ce qui est du stress qu'a engendré le fait de diriger l'un des plus grands groupes de la planète, le chanteur l'a pris dans la foulée. ''Je me souviens d'avoir été stressée, mais je me sentais à l'aise '', a admis Cherone. ''Pour moi, tout au long de la réalisation du disque, j'avais hâte de partir en tournée car c'était ma zone de confort. Je mourais d'envie de jouer de nouvelles chansons, de vieilles chansons. Bien sûr, vous aurez des fans purs et durs qui ne vous aimeront jamais, quoi que vous fassiez. Mais la plupart du temps, 90 % du public était ravi que je chante la vieille merde. Les deux tiers du set, sinon plus, étaient des chansons que les fans de Van Halen n'avaient pas entendues depuis très longtemps.''

Le cycle de la tournée s'est terminé à la fin de l'année 1998. Même avec des profits plus faibles que prévu, le groupe a semblé dynamisé par le trek. ''Je pense, peut-être, que j'avais de jeunes jambes - j'étais un peu plus jeune que ces gars. Je ne dis pas que je les ai poussés, mais je pense qu'ils l'ont admis'', a déclaré Cherone. ''Parce que c'est dans ma nature de courir et de m'amuser comme un singe de carnaval, alors Eddie courait partout [pendant les représentations]. Tout le monde semblait heureux.''

Début 1999, les membres de Van Halen se sont réunis pour travailler sur une nouvelle musique. Alors même qu'ils écrivaient de nouveaux morceaux et enregistraient des démos, Cherone sentait que le groupe avait ''commencé à devenir un peu dysfonctionnel''. ''Je crois qu'Eddie a commencé à boire un peu. Ce n'était pas mal, mais ça n'allait pas dans la bonne direction'', avoue le chanteur. ''Aussi, je n'étais pas dans un bon endroit mentalement. Il se passait des choses dans ma vie privée qui m'ont affecté.''

C'est ainsi que Cherone s'est retrouvé avec Alex, le batteur jouant le rôle de figure de proue du groupe, chargé de libérer le chanteur de ses fonctions. ''Je savais que la fin était proche'', avoue-t-il, ajoutant qu'il aurait aimé qu'ils puissent terminer ce deuxième album ensemble.

Contrairement aux départs dramatiques de Roth et Hagar, Cherone est partie à l'amiable. Plus tard, il qualifiera la séparation de ''mutuelle'', et entretient une amitié avec le bassiste Anthony jusqu'à ce jour. Définitivement réformé en 2004, il a tourné et sorti occasionnellement de nouveaux morceaux au cours de la prochaine décennie. Pendant ce temps, Van Halen fera une pause de plusieurs années avant de retrouver Roth et Hagar à différents moments.

Pour sa part, Cherone a réfléchi avec bonheur à son passage au sein des géants du rock, même s'il a été de courte durée. À la fin de la journée, je pouvais dire : ''Hé, j'étais l'un des trois chanteurs du puissant Van Halen'', a-t-il dit. ''Tu ne peux pas m'enlever ça.''